DART אושר על מטרה להשפיע על אסטרואיד דימורפוס

אנימציית DART. קרדיט: NASA/Johns Hopkins APL

צוות DART מאשר מסלול של אסטרואיד ממוקד

באמצעות כמה מהטלסקופים החזקים בעולם, צוות החקירה של DART השלים בחודש שעבר מסע תצפית בן שישה לילות כדי לאשר חישובים מוקדמים יותר של מסלולו של דימורפוס – יעד האסטרואיד של DART. דימורפוס נמצא במסלול סביב האסטרואיד האב הגדול יותר שלו, דידימוס. תצפיות אלו מאשרות היכן האסטרואיד צפוי להיות ממוקם בזמן הפגיעה. DART, שהוא הניסיון הראשון בעולם לשנות את המהירות והנתיב של תנועת האסטרואיד בחלל, בודק שיטה להסטת אסטרואידים שיכולה להיות שימושית אם יתעורר צורך כזה להגנה פלנטרית בעתיד.

“המדידות שהצוות ביצע בתחילת 2021 היו קריטיות כדי לוודא ש-DART הגיע למקום הנכון ובזמן הנכון להשפעתו הקינטית בדימורפוס”, אמר אנדי ריבקין, צוות החקירה של DART ב-Johns Hopkins Applied. מעבדת פיזיקה (APL) בלורל, מרילנד. “אישור המדידות האלה עם תצפיות חדשות מראה לנו שאנחנו לא צריכים שום שינויי מסלול ואנחנו כבר ממש על המטרה.”

טלסקופ לואל דיסקברי אסטרואיד דידימוס

בליל 7 ביולי 2022, טלסקופ לואל דיסקברי ליד פלגסטף, אריזונה לכד את האסטרואיד דידימוס. קרדיט: Lowell Observatory/N. מוסקוביץ

הבנת הדינמיקה של המסלול של דימורפוס, לעומת זאת, חשובה מסיבות מעבר להבטחת ההשפעה של DART. אם DART יצליח לשנות את הנתיב של דימורפוס, הירח יתקרב יותר לכיוון דידימוס, ויקטן את הזמן שלוקח להקיף אותו. למרות שמדידת השינוי היא פשוטה, מדענים צריכים לאשר ששום דבר מלבד ההשפעה אינו משפיע על המסלול. זה כולל כוחות עדינים כמו רתיעה של קרינה מהמשטח שהתחמם בשמש של האסטרואיד, שיכולים לדחוף בעדינות על האסטרואיד ולגרום לשינוי מסלולו.

“הטבע של לפני ואחרי של הניסוי הזה דורש ידע מעולה על מערכת האסטרואידים לפני שנעשה לה משהו”, אמר ניק מושקוביץ, אסטרונום עם מצפה הכוכבים לואל בפלגסטף, אריזונה, ומנהיג שותף במסע התצפית ביולי. “אנחנו לא רוצים, ברגע האחרון, להגיד, ‘אה, הנה משהו שלא חשבנו עליו או תופעות שלא שקלנו’. אנחנו רוצים להיות בטוחים שכל שינוי שאנו רואים נובע לחלוטין ממה ש-DART עשה”.

טלסקופ לואל דיסקברי אסטרואיד דידימוס

בליל ה-7 ביולי 2022, טלסקופ לואל דיסקברי ליד פלגסטף, אריזונה תפס את הרצף הזה שבו האסטרואיד דידימוס, הממוקם ליד מרכז המסך, נע על פני שמי הלילה. הרצף כאן מואץ בכ-1,800 פעמים. מדענים השתמשו בתצפיות זו ובתצפיות אחרות מקמפיין יולי כדי לאשר את מסלולו של דימורפוס ואת המיקום הצפוי בזמן הפגיעה של DART. קרדיט: Lowell Observatory/N. מוסקוביץ

בסוף ספטמבר עד תחילת אוקטובר, בערך בזמן ההשפעה של DART, דידימוס ודימורפוס יתקרבו לכדור הארץ בשנים האחרונות. זה יציב אותם במרחק של כ-6.7 מיליון מיילים (10.8 מיליון קילומטרים). מאז מרץ 2021 מערכת דידימוס הייתה מחוץ לטווח של רוב הטלסקופים הקרקעיים בגלל המרחק שלה מכדור הארץ. עם זאת, בתחילת יולי, צוות החקירה של DART השתמש בטלסקופים רבי עוצמה באריזונה ובצ’ילה – טלסקופ לואל דיסקברי במצפה הכוכבים, טלסקופ מגלן במצפה הכוכבים של לאס קמפנס וטלסקופ המחקר האסטרופיזי הדרומי (SOAR) – כדי לצפות במערכת האסטרואידים ולחפש אחר שינויים בבהירות שלו. שינויים אלה, הנקראים “אירועים הדדיים”, מתרחשים כאשר אחד האסטרואידים חולף לפני השני בגלל מסלולו של דימורפוס, וחוסם חלק מהאור שהם פולטים.

“זו הייתה תקופה קשה בשנה להשיג את התצפיות האלה”, אמר מוסקוביץ. בחצי הכדור הצפוני, הלילות קצרים, וזוהי עונת המונסון באריזונה. בחצי הכדור הדרומי, איום של סופות חורף התנשא. למעשה, מיד לאחר מסע התצפית, סופת שלגים גדולה פגעה בצ’ילה, מה שגרם לפינויים מההר שבו נמצאת SOAR. כתוצאה מכך הטלסקופ הושבת למשך קרוב לעשרה ימים. “ביקשנו שישה חצאי לילות של תצפית עם ציפייה מסוימת שכמחצית מהם יאבדו בגלל מזג האוויר, אבל הפסדנו רק לילה אחד. היה לנו ממש מזל”.

בסך הכל, הצוות הצליח לחלץ מהנתונים את התזמון של 11 אירועים הדדיים חדשים. ניתוח השינויים האלה בבהירות איפשר למדענים לקבוע במדויק כמה זמן לוקח לדימורפוס להקיף את האסטרואיד הגדול יותר. בכך הם מסוגלים לחזות היכן דימורפוס ימוקם ברגעים ספציפיים בזמן, כולל מתי DART משפיע. התוצאות היו עקביות עם חישובים קודמים.

“יש לנו באמת ביטחון גבוה עכשיו כשמערכת האסטרואידים מובנת היטב ואנחנו ערוכים להבין מה קורה לאחר הפגיעה”, אמר מוסקוביץ.

לא רק שמסע תצפית זה אפשר לצוות לאשר את תקופת המסלול והמיקום הצפוי של דימורפוס בזמן הפגיעה, אלא הוא גם אפשר לחברי הצוות לחדד את התהליך שישתמשו בו כדי לקבוע אם DART שינה בהצלחה את המסלול של דימורפוס לאחר ההשפעה, וכן בכמה.

באוקטובר, לאחר ש-DART התנפץ לאסטרואיד, הצוות ישתמש שוב בטלסקופים קרקעיים ברחבי העולם כדי לחפש אירועים הדדיים ולחשב את המסלול החדש של דימורפוס. הם מצפים שהזמן שלוקח לאסטרואיד הקטן יותר להקיף את דידימוס ישתנה בכמה דקות. תצפיות אלה גם יסייעו להגביל תיאוריות שמדענים ברחבי העולם הציגו לגבי דינמיקת המסלול של דימורפוס והסיבוב של שני האסטרואידים.

ג’ונס הופקינס APL מנהל את משימת ה-DART עבור[{” attribute=””>NASA’s Planetary Defense Coordination Office as a project of the agency’s Planetary Missions Program Office. DART is the world’s first planetary defense test mission, intentionally executing a kinetic impact into Dimorphos to slightly change its motion in space. While neither asteroid poses a threat to Earth, the DART mission will demonstrate that a spacecraft can autonomously navigate to a kinetic impact on a relatively small target asteroid and that this is a viable technique to deflect an asteroid on a collision course with Earth if one is ever discovered. DART will reach its target on September 26, 2022.

Leave a Comment