לכדור הארץ יש 20 קוודריליון נמלים, אומר מחקר אוכלוסיה חדש

זה עולמן של הנמלים, ואנחנו רק מבקרים.

הערכה חדשה למספר הכולל של נמלים החופרות וזמזמות על פני כדור הארץ מגיעה לסך עצום של כמעט 20 קוודריליון פרטים.

הסכום המדהים הזה – 20,000,000,000,000,000, או 20,000 טריליון – חושף את נוכחותן המדהימה של נמלים גם כאשר מדענים גדלים מודאגים שמתות המוני עשויות מחרקים עשויה להרוס את המערכות האקולוגיות.

במאמר שפורסם ביום שני על ידי ה-Proceedings of the National Academy of Sciences, קבוצת מדענים מאוניברסיטת הונג קונג ניתחה 489 מחקרים והגיעה למסקנה כי המסה הכוללת של נמלים על פני כדור הארץ שוקלת כ-12 מגה-טון של פחמן יבש.

במילים אחרות: אם כל הנמלים היו מורדות מהאדמה ומועלות על קנה מידה, הן היו עולות על כל ציפורי הבר ויונקי הבר ביחד. לכל אדם יש כ-2.5 מיליון נמלים.

“זה בלתי נתפס”, אמר פטריק שולטהייס, מחבר ראשי במחקר שכיום חוקר באוניברסיטת וירצבורג בגרמניה, בראיון זום. “אנחנו פשוט לא יכולים לדמיין 20 קוודריליון נמלים בערימה אחת, למשל. זה פשוט לא עובד.”

ספירת כל אותם חרקים – או לפחות מספיק מהם כדי להגיע להערכה נכונה – כללה שילוב של נתונים מ”אלפי מחברים במדינות רבות ושונות” לאורך מאה שנים, הוסיף שולטהייס.

כדי לחשב חרקים בשפע כמו נמלים, יש שתי דרכים לעשות זאת: לרדת על הקרקע כדי לדגום פסולת עלים – או להציב מלכודות זעירות (לעיתים קרובות רק כוס פלסטיק) ולחכות שהנמלים יחליקו פנימה. חוקרים לכלכו את המגפיים שלהם עם סקרים כמעט בכל פינה בעולם, אם כי בחלק מהמקומות באפריקה ובאסיה חסרים נתונים.

“זה באמת מאמץ גלובלי שנכנס למספרים האלה”, אמר שולטהייס.

נמלים, כמו בני אדם, צעדו כמעט בכל יבשת ובכל מיני בתי גידול. נמלים שוכנות בקרקע נמצאות בשכיחות הגבוהה ביותר באזורים טרופיים וסובטרופיים, על פי צוות המחקר, אך ניתן למצוא אותן כמעט בכל מקום מלבד החלקים הקרים ביותר של כדור הארץ.

או כפי שאמר פעם הסופר והמירמקולוג הנודע (כלומר מדען נמלים) איו ווילסון: “לא משנה לאן אני הולך – אולי חוץ מאנטרקטיקה או הארקטיקה הגבוהה, ואני לא הולך לשם כי אין שם נמלים – לא משנה איך שונה התרבות האנושית, לא משנה כמה שונה הסביבה הטבעית, ישנן הנמלים.”

העולם, אכן, יכול להיות טוב יותר עם כל הנמלים האלה. באמצעות מנהור, הם אווררים אדמה וגוררים זרעים מתחת לאדמה כדי לנבוט. הם משמשים כמקור מזון לפרוקי רגליים, ציפורים ויונקים ללא תיאור. בעוד שנמלים נגר מציקים לבעלי בתים, יערות יהיו מוערמים עד אפס מקום עם עצים מתים ללא כוח הפירוק של חרקים משמידים עץ.

אנטומולוגים רואים ירידה מטרידה באוכלוסיות החרקים מעבר לנמלים בגרמניה, פורטו ריקו ובמקומות אחרים. הרס בתי גידול, חומרי הדברה ושינויי אקלים תורמים לפוטנציאל הזה אך עדיין מתווכחיםבאגפוקליפסה.” למעלה מ-40 אחוז ממיני החרקים עלולים להיכחד, על פי מחקר משנת 2019, כאשר פרפרים וחיפושיות עומדים בפני האיום הגדול ביותר.

מדענים לא בטוחים אם גם מספר הנמלים יורד. “למען האמת,” אמר שולטהייס, “אין לנו מושג.”

זו שאלת המחקר הבאה שהצוות רוצה לענות עליה. “עדיין לא ניסינו להראות את השינוי הזמני הזה בשפע הנמלים”, אמרה סבין נוטן, אקולוגית חרקים ומחברת שותפה למחקר, על ידי זום. “זה יהיה משהו שיבוא אחר כך.”

במשך עשרות שנים, מדענים הביטו בחוות נמלים במעבדות כדי לבדוק תיאוריות על התנהגות בעלי חיים. מדען הנמלים ווילסון, שמת בשנה שעברה, השתמש בתובנות שלו לגבי נמלים כדי להסביר את הבסיס הגנטי לשיתוף פעולה בין בעלי חיים ולהדגיש את המגוון הביולוגי העצום של החיים שכדאי לשמר.

בשנות ה-90, הוא העז בניחוש גס על אוכלוסיית הנמלים של כדור הארץ עם עמיתו הביולוג ברט הולדובלר. ההערכה שלהם הייתה כ-10 קוודריליון – באותו סדר גודל כמו ההערכה האחרונה והקפדנית יותר שפורסמה ביום שני.

“במקרה של EO ווילסון, הוא פשוט היה אדם חכם מאוד”, אמר שולטהיס. “הוא ידע הרבה על נמלים והייתה לו תחושת בטן, בעצם.”

הירשם לחדשות האחרונות על שינויי אקלים, אנרגיה ואיכות הסביבה, המועברות מדי יום חמישי

Leave a Comment