המומיות המאובנות האלה חושפות עולם אכזרי הרבה לפני שט’ רקס חי

שלד Lystrosaurus murrayi צעיר עם שכבה עוטפת המתפרשת כעור חנוט.

צָעִיר ליסטרוזאורוס מוריי שלד עם שכבה עוטפת המתפרשת כעור חנוט.
תמונה: באדיבות רוג’ר סמית’

זו הייתה תקופה של שינויים קטסטרופליים. רוב החיים על פני כדור הארץ נמחקו, הטמפרטורות העולמיות עלו באופן דרמטי ומזג האוויר השתולל בקיצוניות. זה מדהים שכל דבר שרד בסביבה עוינת זו, ובכל זאת, כמה צמחים ובעלי חיים התמידו. ניצול אחד כזה היה ליסטרוזאורוסאוכל עשב בעל ארבע רגליים עם חוטם מקור ושתי שיניים מחודדות דמויות חטים. ועכשיו, יותר מ-250 מיליון שנים מאוחר יותר, פליאונטולוגים חשפו שני מאובנים של החיות הקטנות הללו שלם עם עור חנוט.

תגלית מרגשת זו מתוארת ב עיתון פורסם ב פלאוגאוגרפיה, פלאאוקלימטולוגיה, פלאאואקולוגיה. טהיי שניים ליסטרוזאורוס מאובנים הם בין 170 מאובנים מאגן קארו בדרום אפריקה שנחקרו במאמר זה. הקארו הוא אחד מקומץ מקומות בעולם שמתעדים את הגבול המפריד בין התקופות הפרמית לתקופות הטריאס, גבול הכולל את אירוע ההכחדה של סוף הפרמיאן (EPME) שהרג את רוב החיים הימיים והיבשתיים לפני כ-252 מיליון שנים.

הסופר הראשי רוג’ר סמית’ עובד שם כבר 47 שנים. הוא פרופסור מכובד ב- המכון לחקר האבולוציה מאוניברסיטת וויטווטרסרנד וחבר מחקר אמריטוס ב המוזיאון הדרום אפריקאי של איזיקו בקייפטאון. הוא ועמיתיו ג’ניפר בוטה ופיה ויגליטי חקרו מחשוף שהוא ידוע ליסטרוזאורוס נקודה חמה, לאחר שיצר יותר מ-500 מאובנים. אבל עבור מאמר זה, הם התמקדו ב-170 מאובני טטרפודים – מונח המתייחס לחולייתנים בעלי ארבע רגליים – כולם מתקופתו המכונה עידן אינדואן, אשר כיסוי מיליון השנים שלאחר ה-EPME. בין הרבים מאובנים שנחקרו במחשוף זה, צבירים של ארבעה עד שמונה ליסטרוזאורוס מאובנים נמצאו קרובים זה לזה, גופם פרוש נשר, שניים מהם משמרים עור חנוט.

העור הזה, הסביר סמית’ בשיחת וידאוכמעט תואם את מה שהוא חזה: לבעל החיים לא היה שיער, כפי שמעיד היעדר זקיקי שיער, אבל הוא לא היה קשקשי, אוֹ. כשהוא ציין שהקשקשים לרוב אינם נשמרים, הוא השווה אותו לעור של פיל: עור אבל עם גומות. “הרעיון שזה היה כמו מאובן מעבר – בין קשקשים לשעיר אמיתי – זה כמעט מוכח במרקם העור הזה”, אמר.

תקריב של מרקם פני השטח הפוסטולרי של עור חנוט מתפרש.

תקריב של מרקם פני השטח הפוסטולרי של עור חנוט מתפרש.
תמונה: באדיבות רוג’ר סמית’

חואן קרלוס סיסנרוס הוא פליאונטולוג באוניברסיטה הפדרלית של פיאוי בברזיל. למרות שלא היה מעורב במחקר זה, גם הוא עבד באגן הקארו ושיתף פעולה בעבר עם סמית’. “זה הכי קרוב לצלם אותם באותה תקופה”, אמר, והשווה את המאובנים החנוטים ל”קפסולת זמן”.

“בדרך כלל אנחנו שמחים עם שיניים יפות, עצמות יפות, ופעם בכמה זמן אנחנו מוצאים שלד שלם. אבל אף אחד אחר לא מוצא עור חנוט. לא בגיל הזה, בטוח! אנחנו מדברים על דברים שישנים יותר מדינוזאורים”, הוא התלהב. “אף אחד לא מוצא את סוג השימור היפה הזה, כל כך מפורט, באותה תקופה.”

מה שמספק תובנה נהדרת לגבי בעלי חיים בני למעלה מ-250 מיליון שנה הוא גם אינדיקציה לכך שהם הגיעו לסוף נורא. בדיקה של מבנה העצם של שניים מהמאובנים מעלה שהם היו צעירים. המחברים מאמינים כי המיקום והגיל שבו אלה בעלי חיים מתו הם רמזים לכך שהם קרסו ליד מקור מים שהתייבש. הם מצביעים על דוגמאות של פילים צעירים של ימינו בנסיבות בצורת דומות, שמתים מרעב ב”תנוחת מוות פתאומי” פרוש-נשר, ושעורם, בעיקר, מתייבש במהירות וגם חונט.

ג'ורג'ינה פארל חופרת את מאובן הליסטרוזאורוס החנוט

ג’ורג’ינה פארל חופרת את החנוטה ליסטרוזאורוס מְאוּבָּן
תמונה: באדיבות רוג’ר סמית’

צבירי מאובנים אלה, יחד עם האחרים שנחקרו במחשוף זה, מעידים על עדרי צעירים ליסטרוזאורוס מת כתוצאה ישירה מבצורת. עדויות משמעותיות לבצורת נמצאות בשכבות המשקעים באגן הקארו, בניתוח איזוטופי גיאוכימי, ובתוך אלה ואחרים. מאובנים המתוארים במספר מאמרים. לכן זה מפתיע שסמית’ טוען ש”למרות שהעולם הרוס, המערכת האקולוגית שהתקבלה עדיין פעלה במלואה.”

במילים אחרות, ייתכן שכוכב הלכת הפך לחלוטין – ולעוין בכך – אבל החיים, בפרפרזה על המילים של סרט קולנוע מרכזי, עדיין מצאו דרך.

עדויות מצביעות על כך שבעלי חיים יבשתיים בקארו בתקופה זו גדלו מהר, התבגרו מוקדם יותר, חיו חיים קצרים ובדרך כלל היו קטנים יותר. מינים של ליסטרוזאורוס בתקופת הפרמיאן, למשל, היו גדולים מאלה שנמצאו בטריאסאבל חשוב גם לציין שכל ה ליסטרוזאורוס מאובנים שעדיין התגלו מהטריאס הם של צעירים ותת-מבוגרים.

Cisneros השווה את הגודל של ליסטרוזאורוס לאחר ה-EPME לזה של חזיר קטן ואמרו שזו “היתה חיית היבשה הגדולה ביותר של אותה תקופה. כל מה ששרד את ההכחדה ההמונית היה קטן”.

“לפני ההכחדה,” הסכים סמית, “להיות גדול וכבד ובעל גירה היה האופנה. אבל אחר כך זה כבר לא הצליח”.

נבירה מתחת לאדמה היא אחת מהן התנהגויות האמינו שעזרו ליסטרוזאורוס לשרוד את ההכחדה ואת החום הקיצוני בעקבות אותו אירוע. אבל זה לא הכל, וחלק מאסטרטגיות ההישרדות האחרות כוללות, אם לא שיתוף פעולה בין המינים, אז לפחות סובלנות בין המינים. בדוגמה אחת, המחברים מצביעים על מאובנים של שניים שונים ליסטרוזאורוס מינים שמתו יחד, מה שמצביע על כך שייתכן שמינים אלה חיפשו מזון יחד, במקום להתחרות על זה.

שיתוף מחסה עם מינים עכשוויים אחרים היה דוגמה נוספת. בשלושה מקרים, מינים מרובים כולל ליסטרוזאורוס נמצאו יחד בשילוב עם יציקות צינורות ארוכים, מה שמצביע בבירור על בעלי חיים אלה שחסו – ומתו – ביחד.

בתוך המקלטים המשותפים העתיקים הללו, שלושה מהמינים היו זוחלים בעלי ארבע רגליים (Thrinaxodon, Galesaurus ו-Lystrosaurus); אחד מהם (פרולצרטה) היה ארכוזאורמורף בעל ארבע רגליים – שושלת שבסופו של דבר תוליד תנינים ודינוזאורים.

סמית אמר שהוא ועמיתיו מוצאים ראיות נוספות “כעת, שאבות הדינוזאורים הללו לא רק יכלו לחיות שם, אלא שהם יכלו לגוון ולהפוך לבעלי החיים הדומיננטיים לתוך הטריאס. “זו,” הוא סיכם, “זו תחילת עלייתו של הדינוזאור.”

בעוד הגורמים ל-EPME ממשיכים להיות מתווכחים, המחברים מסתמכים על עבודתם באגן קארו כדי לתמוך בגורם ההיפר-תרמי להכחדה, כלומר כדור הארץ הושפע קטסטרופלית מהתפרצות געשית במלכודות הסיביריות סביב לפני 252 מיליון שנה, אירוע ששינה את מזג האוויר באמצעות פליטה געשית של גזי חממה וחלקיקים חומציים. היו לכך השלכות הרסניות, כולל “גוועת הצמחייה ובצורת (צחיחות עם תקופות גשם קצרות יותר ובלתי צפויות) ביבשה”, הסביר סמית, כמו גם “הסרת החמצן וההחמצה של האוקיינוסים”.

“אנחנו מתייחסים לזה עכשיו כאל היפר-תרמית רחבה של פנגיאה,” סמית’ הוסיף, בהתייחס ליבשת הבודדת שכללה יבשה על כדור הארץ באותה תקופה. “לכן, היו צפויים פרקי בצורת ברחבי פנגיאה.”

מאמר זה, הוא ציין, הוא חלק מפרויקט גדול יותר שהוא ועמיתיו עבדו עליו בתוך אגן הקארו: רק אחד מהניירות הרבים שקדמו לו ועיתונים מרגשים אחרים שעדיין יגיעו.

“יש עדיין הרבה מה לפתור”, הודה סמית’, והוסיף כי הוא מאמין שכאשר הוא ועמיתיו ישלימו את המחקר שלהם על מרווח הגבול הפרמו-טריאסי של Karoo (PTB), הוא חושב שהם “יוכרו כישוב הטיפוס לאירוע ההכחדה היבשתי של סוף פרמיאן.”

“לקארו יש את תיעוד המאובנים הטוב והשלם ביותר של הארבע-פודים האלה מהטריאס הפרמיאני”, הסכים סיסנרוס. “אם יש מקום בעולם שבו הייתם מצפים למצוא אותו, זה בקארו”.

ז’אן טימונס (@לרוב מאמות) הוא סופר עצמאי שבסיסו בניו המפשייר, אשר כותב בבלוג על פליאונטולוגיה וארכיאולוגיה ב mostlymammoths.wordpress.com.

.

Leave a Comment